drakkarEn la historia popular europea, los vikingos, llamados también normandos y en Rusia varegos, tienen una reputación temible de depredadores marítimos. Durante los siglos IX y X atacaron y saquearon las costas de Europa occidental y amenazaron la estabilidad de Inglaterra, Irlanda y el imperio franco. Esta violencia, sin embargo, no era más que uno de los múltiples aspectos de un complejo proceso en el curso del cual los pueblos escandinavos exploraron y colonizaron islas remotas y deshabitadas del Atlántico Norte, al mismo tiempo que comerciaban con los exóticos productos septentrionales en los mercados de Europa occidental y oriental.

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vikingoNavegantes intrépidos, los vikingos fueron los grandes protagonistas de la exploración y la colonización del Atlántico norte. Uno de los mas famosos fue Erik el Rojo, quien, proscrito por asesinato de Islandia y de su Noruega natal, llegó hacia 980 a Groenlandia. Su hijo Leif el Afortunado llegaria mas lejos, hasta las costas de Terranova, donde desembarcó hacia el año 1000. Alli se encuentra L’Anse-aux-Meadows, el unico asentamiento vikingo documentado en America. Sus intereses comerciales y el afan de botin les condujeron a otros horizontes: aprovechando los lagos y el curso de los rios, alcanazaron las principales ciudades rusas, el mar Negro y el mar Caspio; por el sur, penetrarian en la cuenca mediterranea.